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开往中国的一艘船,救了一个美国

2018年12月06日 21:33:46  来源:谈资  编辑:影魔

原标题:开往中国的一艘船,救了一个美国

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没有中国茶叶,多半就没有美国。十七世纪从欧洲到北美,金发碧眼的人民沉迷于茶文化。但1773年英国议会颁布《茶叶法案》,由英属东印度公司垄断北美的茶叶贸易,把北美殖民地的茶钱变成英国的输血来源。北美当地人不服,于是在1773年的12月16日,把英国茶船停在波士顿的342箱茶叶全部倒进海里。结果英国生气北美也愤怒,谈不拢就打一架,于是就打出了一个独立的美国。

等到1783年《巴黎和约》签订、美国独立终于获得承认的时候,美国突然发现自己四面楚歌。英国为了报复,对美国实行贸易禁运,刻意提高美国商品的关税。而在英国的态度下,其他欧洲国家也不愿意跟美国进行贸易而得罪强大的英国,例如西班牙就不准美国船只通行密西西比河口。

美国学者后来回顾这段艰难时期自己都感慨:“没有资源、没有资本、没有商业、没有朋友。美国与欧洲的贸易困难重重,经济面临崩盘的危险。”万般无奈之下,美国把目光投向了远在万里之外的中国。

当时美国对传说中“繁荣”的中国非常羡慕。1782年,远航归来的美国人雷雅德宣称:在美洲西海岸花6个便士买的一张毛皮,运到中国广州就可以卖到100美元!不管是否符合实情,都已经挡不住美国向东方寻求贸易可能的冲动。美国最高财政监督官罗伯特·莫里斯给外交部长写信,信里说他一定要派船去中国寻求商机。

莫里斯既是《独立宣言》的签署者之一,又是独立战争期间华盛顿军队装备的筹款人,被视为独立战争期间北美第一富豪。他联合纽约商界人士,共同购置了一艘360吨排水量的三桅帆船和相关货物。船的航海证盖上了美利坚合众国的大印,除此之外还绞尽脑汁地把所有可能会遇到的人物头衔都加了上去:君主、皇帝、国王、亲王、伯爵、市长、议员……

1784年2月22日,总统华盛顿的生日当天,帆船载着473担人参、2600张毛皮、1270匹羽纱、476担铅、300担棉花、26担胡椒和43名船员,再加一个美国贸易代表团与美国政府官方代表,开航驶向中国。为了拉近与中国的距离,帆船被命名为“中国皇后号”(the Empress of China)。

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连接太平洋和大西洋的巴拿马运河还要等一百年后才会出现,所以帆船走的是大西洋-好望角-印度洋-中国的传统航路。当时的海域基本都由英国和葡萄牙海军控制,而且海盗也非常猖獗,所以中国皇后号一路走得也算提心吊胆。

在海上漂了五个月之后,终于碰上了两艘法国船。热情的法国人邀请他们,“是去中国吗?同去同去!”于是一同去。

此时的中国是乾隆四十九年,《四库全书》在这一年大功告成,此时五阿哥永琪已经去世将近二十年。整整一百年前的1684年,清帝国在广东福建等四个地点设立海关对外通商。经过一百年的发展,广州海关已变成当时清帝国唯一的对外贸易口岸。天朝的生意,全部在这里进出。

1784年8月28日,中国皇后号沿珠江进入黄埔港,进港前鸣炮十三响作为致意,代表着当时组成美国的十三个州。中国的江面上,第一次升起一面星条旗来。

只是当时的国人无论官民都不怎么分得清英国人和美国人的区别。看到星条旗上的花纹以为是鲜花图案,于是看图说话把美国称为“花旗国”。至于来自花旗国的人参,当然也就叫做花旗参啦——结果这个称呼一直延续至今。更令人惊叹的是,这个花旗国的人居然说他们没有国王或皇帝,简直难以想象。

当然最重要的还是卖货。当时的进口贸易,全部由为外商代办贸易的商行处理,同时也帮助清政府控制外商在华的活动。因为是首次来华贸易,皇后号不仅要缴纳相当额度的关税,更令商务主管山茂召(Samuel Shaw)不解的是:他们迟迟拿不到卸货的“开舱许可证”。许多中国商人也来造访,但因为没有把握这些花旗国商品能卖出怎样的价钱,迟迟无人肯代办。

最终还是十三行总行商潘振承,解了山茂召的燃眉之急。他对山茂召说:这样,你就当自己是英国人就行,其他的交给我。

于是在9月14日,进入广州港一个月之后,广州海关官员终于登上了这艘中国皇后号的甲板。山茂召用美酒和饼干招待他们,但更重要的是封上了潘振承特别叮嘱的“赏钱”。结果之后的一切程序果然无比顺利,半个小时后山茂召就拿到了开舱许可。他放下了心里的石头:广州海关果然相信这是一艘英国商船了。只是他可能想不到的是:广州海关在乎的根本不是从哪个国家来的船。

但作为礼仪之邦,该有的礼节是不会缺少的。午后,海关送来了两头牛、七坛酒、八袋面粉作为回礼。国人的礼尚往来,让山茂召很是高兴。

但让他更高兴的,是来自美洲大陆的新奇物品得到了经销商和消费者的青睐,货物四个月就完全销售一空,花旗洋货一时间成了广州市场最抢手的商品。在过完圣诞节之后,中国皇后号载着2460担红茶、562担绿茶、962担瓷器和大量丝绸、象牙扇和手工艺品返航。

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1785年5月15日,满载中国商品的中国皇后号顺利回到纽约。由于英国的贸易封锁,美国人很难买到进口货。所以早早就有人侯在码头,摩拳擦掌地抢购这批早已望眼欲穿的中国货。就连总统华盛顿,也派人抢购了302件瓷器。

与中国的直接贸易大获成功,直接起到了突破英国禁运的作用,使得莫里斯名利双收,一跃成为美国联邦政府第一任财政部长,直接负责对华贸易事宜。为了大肆宣扬对华贸易虽然遥远但却有利可图,美国国会向全国发布了对首航贸易的通报表扬信,全国各大舆论不吝赞美之词,声称这是“一次有远见卓识的、成果丰硕的航行。”

在政府推动和利润的推动下,美国出现了第一次“中国热”,连几十吨的小商船也载着有限的货物往广州开。仅仅八年后,美国对华贸易额就跃居世界第二,仅次于对华通商已经超过百年的英国。中国商人也对处于困境的美国商人十分照顾,经常把货物赊给资金不足的美国商人。对华印象颇佳的山茂召,更是回到广州做了美国驻华第一任商务总领事。

其实因为此次运载量有限,中国皇后号的利润只有25%,远不如传说中那般丰厚,但重要的是挣脱了英国的贸易封锁链。早期对华贸易,使美国迅速积累了经济发展所需的资金,进入十九世纪以后,英国等国再也无法对美国进行贸易禁运了。后来在南北战争时期,美商对华贸易每年获利更是高达3000万美金。

所以在建国初始的美国深陷贸易泥潭的时候,实实在在是东方的中国拉了美国一把。没有这一次中美历史上的首次来往,很难说美国之后的路会走得怎样。

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